Bientôt un drone sur Titan la lune de saturne

 
 
 

La Nasa va envoyer un drone sur Titan pour trouver des traces de vie ancienne,

C’est ce que révèle, Sciences et Avenir avec AFP Le 28 Juin dernier.

L'agence spatiale américaine a annoncé jeudi 27 juin 2019 qu'elle avait décidé d'envoyer un robot ressemblant à un quadricoptère sur la plus grande lune de Saturne, Titan, qui est plus grosse que Mercure et ressemble à la Terre primitive. La mission s'appelle "Dragonfly" (libellule) et décollera en 2026, pour un atterrissage prévu en 2034 sur Titan.

 

Une mission qui "pourrait révolutionner ce que nous savons de la vie dans l'univers"

Dragonfly, avec ses huit rotors, volera dans le ciel de Titan, dix fois plus éloignée du Soleil que la Terre et particulièrement gelée: la température moyenne y est de -179°C. Ce sera la première fois qu'un appareil butinera sur un autre astre. Le drone se posera puis fera des étapes, de plus en plus grandes au fil de sa mission d'au moins deux ans et huit mois, afin d'analyser différentes parties de Titan. Le but : trouver des traces de vie ancienne, pour comprendre comment la vie a commencé.

Jusqu'à présent, seuls des atterrisseurs fixes ou des rovers ont été posés dans le système solaire, sur Mars, Venus, la Lune ou des astéroïdes. Mais le rover américain Curiosity, le seul actuellement actif sur Mars, ne peut rouler qu'une centaine de mètres par jour, après quoi il doit recharger ses batteries. Il a parcouru 20 km en sept ans. Dragonfly volera 175 km en moins de trois ans. Titan a des océans et des lacs liquides en surface. Mais ce n'est pas de l'eau : ils sont faits de méthane, rendu liquide par la température ultra-basse. "Nous rendre dans ce monde océanique pourrait révolutionner ce que nous savons de la vie dans l'univers", a déclaré l'administrateur de la Nasa, Jim Bridenstine.

NASA/JHU-APL Illustration de la mission DragonFly sur Titan

NASA/JHU-APL Illustration de la mission DragonFly sur Titan

Les dunes de Titan similaires à celles de Namibie

Les paysages qu'explorera Dragonfly seront multiples : il commencera par des dunes similaires aux dunes de Namibie, et finira au fond d'un cratère où de l'eau liquide a probablement coulé il y a longtemps, pendant peut-être des dizaines de milliers d'années. "Dragonfly explorera un monde rempli d'une grande variété de molécules organiques, qui sont les briques de la vie et pourraient nous aider à percer l'origine de la vie elle-même", a déclaré Thomas Zurbuchen, qui chapeaute toutes les activités scientifiques de la Nasa.

Comme la Terre, Titan a une atmosphère composée majoritairement d'azote. Mais sur Titan, il pleut du méthane. Et il neige d'autres molécules organiques.

 

Dragonfly a exploité 13 années de données Cassini pour choisir une période d'atterrissage calme,

un site d'atterrissage initial sécurisé et des cibles scientifiquement intéressantes. Elle atterrira d’abord dans les dunes «Shangri-La» équatoriales, qui ressemblent sur le plan terrestre aux dunes linéaires de Namibie en Afrique australe et offrent un lieu de prélèvement diversifié.

Image de synthèse, imaginant Titan, constitué de gisements d'hydrocarbures et de terrains glacés et rocheux. Crédit: Steven Hobbs (Brisbane, Queensland, Australie).

Image de synthèse, imaginant Titan, constitué de gisements d'hydrocarbures et de terrains glacés et rocheux. Crédit: Steven Hobbs (Brisbane, Queensland, Australie).

Dragonfly explorera cette région en vols courts, construisant une série de vols plus longs (jusqu'à 8 km), en passant par des étapes de sauts, en s'arrêtant en cours de route pour prélever des échantillons dans des zones fascinantes de diverses régions géographiques. Il atteindra finalement le cratère d’impact de Selk, où l’on trouve des traces de l’eau liquide, des substances organiques - les molécules complexes qui contiennent du carbone, combinées avec de l’hydrogène, de l’oxygène et de l’azote - et de l’énergie, qui constituent la recette de la vie. L’atterrisseur volera plus de 175 km, soit près du double de la distance parcourue à ce jour par l’ensemble des rovers martiens.

 

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GWENEGAN LE MOELLIC